TITANO E I SUOI MARI

Molto al di sotto del velo atmosferico gassoso sulla luna più grande di Saturno, Titano, si trova il Kraken Mare, un mare composto interamente da metano liquido. Gli astronomi della Cornell Center for Astrophysics Science hanno stimato che il mare sia profondo almeno 300 metri vicino al centro, spazio sufficiente per l'esplorazione di un potenziale sottomarino robotico.
Dopo aver vagliato i dati di uno degli ultimi passaggi ravvicinati su Titano della missione Cassini, i ricercatori hanno dettagliato i loro risultati in "The Bathymetry of Moray Sinus at Titan’s Kraken Mare", pubblicato il 4 dicembre 2020 sul Journal of Geophysical Research.
La profondità e la composizione di ciascuno dei mari di Titano erano già state misurate, ad eccezione del mare più grande di Titano, Kraken Mare - che non solo ha un grande nome, ma contiene anche circa l'80% dei liquidi superficiali della luna. Questa luna di Saturno diversa da Encelado tanto distante dalla terra è l'unica tra le lune ad avere mari liquidi e un'atmosfera. 
 

Titano, una luna che potrebbe ospitare la vita? 

A un miliardo di miglia dalla Terra, il gelido Titano è avvolto da una foschia dorata di azoto gassoso. Ma sbirciando tra le nuvole, il paesaggio lunare ha un aspetto simile alla Terra, con fiumi, laghi e mari di metano liquido e una temperatura. I dati per questa scoperta sono stati raccolti sul flyby T104 di Titano di Cassini il 21 agosto 2014. Il radar della sonda ha esaminato Ligeia Mare - un mare più piccolo nella regione polare settentrionale della luna - per cercare la misteriosa scomparsa e riapparizione di "Magic Island ", che era una precedente scoperta della Cornell.
Mentre Cassini navigava a 13.000 miglia orarie a quasi 600 miglia sopra la superficie di Titano, la sonda utilizzava il suo altimetro radar per misurare la profondità del liquido a Kraken Mare e Moray Sinus, un estuario situato all'estremità settentrionale del mare. Gli scienziati della Cornell, insieme agli ingegneri del Jet Propulsion Laboratory della NASA, avevano capito come distinguere la batimetria (profondità) del lago e del mare rilevando le differenze di tempo di ritorno del radar sulla superficie del liquido e sul fondo del mare, nonché la composizione del mare riconoscendo il quantità di energia radar assorbita durante il transito attraverso il liquido.
 
Si scopre così che Moray Sinus è profondo circa 280 piedi, meno profondo delle profondità del Kraken Mare centrale; troppo profondo per essere misurato dal radar. Sorprendentemente la composizione del liquido, principalmente una miscela di etano e metano, è dominata dal metano e simile alla composizione della vicina Ligeia Mare, il secondo mare più grande di Titano.
In precedenza gli scienziati avevano ipotizzato che Kraken potesse essere più ricco di etano, sia per le sue dimensioni che per l'estensione alle latitudini inferiori della luna. L'osservazione che la composizione del liquido non è notevolmente diversa dagli altri mari del nord è una scoperta importante che aiuterà a valutare i modelli del sistema idrologico di Titano simile alla Terra e potrebbe ospitare la vita.
 
 

Titano rappresenta un ambiente modello di una possibile atmosfera della Terra primordiale

Al di là del profondo, Kraken Mare è anche immenso, quasi le dimensioni di tutti e cinque i Grandi Laghi messi insieme. Comprendere la profondità e la composizione del Kraken Mare e del Moray Sinus è importante perché ciò consente una valutazione più precisa dell'idrologia del metano di Titano. Tuttavia, dobbiamo ancora risolvere molti misteri.
Uno di questi enigmi è l'origine del metano liquido. La luce solare di Titano - circa 100 volte meno intensa che sulla Terra - converte costantemente il metano nell'atmosfera in etano; in un periodo di circa 10 milioni di anni, questo processo esaurirebbe completamente le scorte di superficie di Titano.
Grazie alle misurazioni, gli scienziati possono ora dedurre la densità del liquido con maggiore precisione e, di conseguenza, calibrare meglio il sonar a bordo della nave e comprendere i flussi direzionali del mare. I laghi sembrano anche alimentare serbatoi sotterranei che si riversano nei mari di Titano, offrendo prove di un ciclo di tipo idrologico in un altro luogo del sistema solare.
La missione di 13 anni di Cassini ha studiato l'intero quartiere di Saturno, e questo ultimo sorvolo di Titano (22 aprile 2017) è stata la prima occasione per effettuare misurazioni di profondità e composizione sui laghi più piccoli nell'emisfero settentrionale di Titano.
 
 

Le meraviglie di Titano

Titano è un posto esotico. Pensiamo a lui come un paese delle meraviglie geologico simile alla Terra fatto di idrocarburi ma con meno gravità. È un mondo in cui gocce di metano delle dimensioni di biglie cadono lentamente su una superficie del terreno ricoperta di sostanze organiche. La pioggia riempie i laghi. Mentre i laghi profondi sono arroccati molto al di sopra del paesaggio arancione. Il metano liquido sembra fluire sottoterra per riempire i mari di Titano, che sono piatti come la carta. Le onde del mare alte 5 millimetri raggiungono una cresta nodosa di 1 centimetro. I laghi sono stabili su Titano. Per lunghi periodi di tempo, questi laghi sono pieni; il metano viaggia dai laghi ai mari attraverso il sottosuolo. Tutti i laghi che sono stati studiati  hanno la stessa composizione. Sono collegati. " La Terra e Titano sono gli unici corpi del sistema solare in cui i liquidi sono stabili sul pianeta o sulla superficie della luna.
 
Fonte: Cornell Center for Astrophysics and Planetary Science (CCAPS), presso il College of Arts and Sciences.