TARDIGRADI NELLO SPAZIO

Storia di un supereroe molto molto piccolo
Stiamo guardando un alieno? Assolutamente no ma di tutti gli animali sulla Terra, il tardigrado potrebbe essere il miglior candidato. Questo perché i tardigradi sono noti per essere in grado di resistere per decenni senza cibo o acqua, per sopravvivere a temperature dallo zero assoluto fino a ben al di sopra del punto di ebollizione dell'acqua. Sopravvivono a pressioni da quasi zero a ben al di sopra dei fondali oceanici e anche alla esposizione diretta a radiazioni pericolose. La capacità di sopravvivenza di vasta portata di questi estremofili è stata testata nel 2011 all'esterno di una navetta spaziale orbitante. I tardigradi sono così resistenti in parte perché possono riparare il proprio DNA e ridurre il contenuto di acqua corporea a una piccola percentuale. Alcuni di questi orsi d'acqua in miniatura sono diventati quasi extraterrestri di recente quando sono stati lanciati verso la luna marziana Phobos a bordo della missione russa Fobos-Grunt, ma sono rimasti terrestri quando un razzo è fallito e la capsula è rimasta nell'orbita terrestre. I tardigradi sono più comuni degli umani nella maggior parte della Terra. Nella foto qui in una micrografia elettronica con colori migliorati, un tardigrado lungo un millimetro striscia sul muschio.

Tardigradi nello spazio

Ebbene Space X porterà sull'Iss tardigradi e calamari luminescenti. Scopo della missione è studiare la capacità di questi organismi di sopravvivere in condizioni estreme È una classica storia di supereroi: poco appariscente, sottovalutato, il nostro eroe si rivela avere poteri oltre ogni immaginazione! Gli ambienti più caldi e freddi della Terra, decenni senza acqua, le potenti radiazioni dello spazio: niente di tutto questo può competere con... il tardigrado!  Questo animale paffuto e microscopico a otto zampe può essere un improbabile eroe, ma i tardigradi, noti anche come orsi d'acqua a causa della loro forma al microscopio, possiedono superpoteri quando si tratta di sopravvivere a condizioni davvero difficili. Comprendere come tollerano gli ambienti estremi, compreso quello che gli astronauti sperimentano nello spazio, con microgravità e livelli di radiazioni elevati, può guidare meglio la ricerca sulla protezione degli esseri umani dallo stress dei viaggi spaziali di lunga durata. Un esperimento iniziato a bordo della Stazione Spaziale Internazionale, chiamato Cell Science-04, aiuterà a rivelare come lo fanno i tardigradi.
"Vogliamo vedere quali 'trucchi' usano per sopravvivere quando arrivano nello spazio e, nel tempo, quali trucchi stanno usando i loro figli", ha detto Thomas Boothby, assistente professore all'Università del Wyoming a Laramie e investigatore principale del sperimentare. “Sono uguali o cambiano di generazione in generazione? Semplicemente non sappiamo cosa aspettarci".
Ad esempio potrebbero produrre come reazione tonnellate di antiossidanti in più per combattere i cambiamenti dannosi nel corpo causati dall'aumento dell'esposizione alle radiazioni nello spazio. "Li abbiamo visti fare questo in risposta alle radiazioni sulla Terra", ha detto Boothby, "e pensiamo che i modi in cui i tardigradi si sono evoluti per resistere agli ambienti estremi su questo pianeta potrebbero anche essere ciò che li protegge dagli stress del volo spaziale".
 
Il team di ricerca esaminerà cosa succede con i geni tardigradi nello spazio. Sapere quali vengono attivati ​​o disattivati ​​in risposta al volo spaziale a breve e lungo termine aiuterà i ricercatori a identificare i modi specifici utilizzati dai tardigradi per sopravvivere in questo ambiente stressante. Se una soluzione che hanno è alzare la mano sulla produzione di antiossidanti, ad esempio, i geni coinvolti in quel processo dovrebbero essere colpiti.
 
Controllare quali geni sono attivati ​​o disattivati ​​anche da altri stress aiuterà a individuare i geni che rispondono esclusivamente al volo spaziale. Cell Science-04 testerà quindi quali sono veramente necessari per l'adattamento e la sopravvivenza dei tardigradi in questo ambiente ad alto stress.
 

Un destino da superereoi 

 
I dati dell'esperimento della stazione spaziale offriranno anche un confronto per la ricerca basata sulla Terra. Quest'ultimo è più comune e meno costoso e utilizza condizioni di volo spaziale simulate per studiare le risposte dei tardigradi. L'attuale esperimento dirà ai ricercatori quanto queste condizioni siano simili al volo spaziale effettivo.
 
I piccoli eroi di Cell Science-04 non saranno i primi tardigradi spaziali a unirsi a un equipaggio di astronauti. È già stato dimostrato che sopravvivono anche al vuoto dello spazio quando vengono esposti all'esterno della stazione spaziale per un esperimento. Questa volta, saranno a bordo vivendo e riproducendosi all'interno di uno speciale hardware scientifico sviluppato per la stazione dall'Ames Research Center della NASA nella Silicon Valley in California, che gestisce anche la missione. Chiamato Bioculture System, l'hardware consente agli scienziati di condurre studi a lungo termine su colture di cellule, tessuti e animali microscopici nello spazio consentendo il monitoraggio remoto in tempo reale e un controllo più preciso sulle condizioni in cui crescono.
 
A lungo termine, rivelare ciò che rende i tardigradi così tolleranti potrebbe portare a modi per proteggere il materiale biologico, come cibo e medicine da temperature estreme, secchezza ed esposizione alle radiazioni, che sarà prezioso per le missioni di esplorazione dello spazio profondo di lunga durata. . Questo è il potenziale delle dimensioni di un supereroe per il piccolo tardigrado
 
 
I nematodi, piccoli vermi lunghi un millimetro, che condividono numerose caratteristiche con gli umani, permetteranno invece  di studiare la perdita di massa muscolare e i mutamenti nel metabolismo che avvengono nello spazio. L'auspicio è ottenere dati in grado di consentire l'elaborazione di nuove cure contro la distrofia muscolare. 
Sull'Iss sono stati spediti 5 mila esemplari di questa interessantissima specie.La prossima settimana, come parte della 22a missione di rifornimento del carico di SpaceX, la NASA porterà a bordo della Stazione Spaziale Internazionale circa 5.000 tardigradi e 128 piccoli calamari che si illuminano al buio. Per quale assurdo motivo? Continuate a leggerlo per scoprirlo.Per chi non lo sapesse, i tardigradi sono dei piccoli esserini lunghi solo 1 millimetro incredibilmente resistenti a condizioni che ucciderebbero qualsiasi forma di vita sul nostro pianeta: capaci di sopravvivere alle radiazioni estreme; a pressioni sei volte quelle che si trovano nelle parti più profonde dell'oceano; e il vuoto totale dello spazio (la lista delle loro abilità e ancora lunga).Sono queste capacità che rendono i tardigradi un organismo di ricerca così utile e, soprattutto, interessante a bordo della Stazione Spaziale Internazionale, dove gli astronauti sperano di identificare i geni specifici responsabili delle notevoli capacità di adattamento degli animali adolescenti ad ambienti ad alto stress. Queste creature hanno uno speciale organo che che produce luce all'interno dei loro corpi dove i batteri bioluminescenti danno al calamaro il loro caratteristico bagliore. I ricercatori vogliono indagare su questa relazione simbiotica tra batteri e calamari per vedere come i microbi interagiscano con i tessuti animali nello spazio.Insomma, staremo a vedere cosa scopriranno gli esperti. E l'ultima notizia è che queste piccole creature potrebbero essere anche sulla Luna.
Crediti: NASA/Centro di ricerca Ames