L'IPOTETICO PIANETA X

Il Pianeta X tra realtà scientifica e leggenda 

I ricercatori del Caltech hanno trovato prove matematiche che suggeriscono che potrebbe esserci un "Pianeta X" nel profondo del sistema solare. Questo ipotetico pianeta delle dimensioni di Nettuno si posizionerebbe attorno al nostro Sole in un'orbita molto allungata ben oltre Plutone. L'oggetto, che i ricercatori hanno soprannominato "Planet Nine", potrebbe avere una massa circa 10 volte quella della Terra e orbitare circa 20 volte più lontano dal Sole in media rispetto a Nettuno. Potrebbero essere necessari tra 10.000 e 20.000 anni terrestri per compiere un'orbita completa attorno al Sole.
L'annuncio non significa che ci sia un nuovo pianeta nel nostro sistema solare. L'esistenza di questo mondo lontano è solo teorica a questo punto e non è stata fatta alcuna osservazione diretta dell'oggetto soprannominato "Pianeta 9". La previsione matematica di un pianeta potrebbe spiegare le orbite uniche di alcuni oggetti più piccoli nella fascia di Kuiper, una regione lontana di detriti ghiacciati che si estende ben oltre l'orbita di Nettuno. Gli astronomi stanno dando la caccia a questo fantomatico pianeta ma, sebbene ipotizzato,  ancora nulla di certo è stato trovato.
 

Le osservazioni effettuate 

Nel gennaio 2015, gli astronomi del Caltech Konstantin Batygin e Mike Brown hanno annunciato una nuova ricerca che fornisce la prova di un pianeta gigante che traccia un'orbita insolita e allungata nel sistema solare esterno. La previsione si basa su modelli matematici dettagliati e simulazioni al computer, non sull'osservazione diretta. Questo grande oggetto potrebbe spiegare le orbite uniche di almeno cinque oggetti più piccoli scoperti nella lontana fascia di Kuiper.
La possibilità di un nuovo pianeta è certamente eccitante per tutti ; questo non è, tuttavia, il rilevamento o la scoperta di un nuovo pianeta. È troppo presto per dire con certezza che esiste un cosiddetto Pianeta X. Quello che gli scienziati rilevano è una previsione iniziale basata su modelli da osservazioni limitate. È l'inizio di un processo che potrebbe portare a un risultato incredibile.
Gli scienziati del Caltech ritengono che il pianeta X possa avere una massa circa 10 volte quella della Terra ed essere di dimensioni simili a Urano o Nettuno. L'orbita prevista è in media circa 20 volte più lontana dal nostro Sole rispetto a Nettuno (che orbita attorno al Sole a una distanza media di 2,8 miliardi di miglia). Questo nuovo pianeta impiegherebbe tra 10.000 e 20.000 anni per compiere solo un'orbita completa attorno al Sole (ad esempio Nettuno completa un'orbita all'incirca ogni 165 anni).
Quando è stato scoperto?
Il pianeta X non è ancora stato scoperto e nella comunità scientifica si discute se esista. La pubblicazione del numero del 20 gennaio dell'Astronomical Journal si basa su modelli matematici.
Qual è il suo nome?
Batygin e Brown hanno soprannominato il loro oggetto predetto "Planet Nine", ma i diritti di denominazione effettivi di un oggetto vanno alla persona che lo scopre effettivamente. Il nome usato durante le precedenti ricerche per l'oggetto gigante da tempo sospetto e sconosciuto al di là di Nettuno è "Pianeta X".
Se questo ipotetico pianeta venisse, il nome dovrebbe comunque essere approvato dall'Unione Astronomica Internazionale. I pianeti sono tradizionalmente denominati attingendo alle mitologie dei romani.
 
Perché pensano che sia lì?
Gli astronomi che studiano la fascia di Kuiper hanno notato che alcuni dei pianeti nani e altri piccoli oggetti ghiacciati tendono a seguire orbite che si raggruppano insieme. Analizzando queste orbite, il team del Caltech ha previsto la possibilità che un grande pianeta precedentemente sconosciuto possa nascondersi ben oltre Plutone. Si stima che la gravità di questo potenziale pianeta potrebbe spiegare le orbite insolite di quegli oggetti di Kuiper.
Qual è il prossimo passo?
Gli astronomi, tra cui Batygin e Brown, inizieranno a utilizzare i telescopi più potenti del mondo per cercare l'oggetto nella sua orbita prevista. Qualsiasi oggetto molto lontano dal Sole sarà molto debole e difficile da rilevare, ma gli astronomi calcolano che dovrebbe essere possibile vederlo utilizzando i telescopi esistenti.
Carl Sagan, un grande astronomo scomparso, soleva sostenere la conferma indipendente dei fatti, la ricerca di spiegazioni alternative e l'incoraggiamento del dibattito scientifico. Se il pianeta X è là fuori, prima o poi qualcuno lo troverà. Oppure si troverà una spiegazione alternativa per i dati che abbiamo osservato finora.
 
credits: basato sulle pubbliczioni di Fesenmaier, Kimm, Konstantin Batygin and Michael E. Brown, Green, James.
 
 

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