L'ESTINZIONE DEI DINOSAURI

Storia di una grande estinzione di massa

Una grande cometa oppure un asteroide si schiantò sulla Terra circa 65 milioni di anni fa. Gli scienziati pensano che questo impatto possa essere il motivo per cui tutti i dinosauri si sono estinti. Ma millenni prima lo scenario era ancora peggiore. Avete visto i crateri sulla Luna? Ebbene in tempi molto ma molto antichi, la Terra è stata martellata da comete, asteroidi e pezzi di roccia ancora più grandi. Questi invasori dello spazio potrebbero aver causato molto di più dell'estinzione dei dinosauri. Potrebbero anche averportato qualcosa di buono?
Potete immaginare la scena? Sessantasei milioni di anni fa, la vita sul nostro pianeta andava avanti come qualsiasi altro giorno - enormi rettili dominavano il paesaggio. Mostruisi giganti erbivori lunghi fino a 40 metri mescolati a i Rex  carnivori camminavano indisturbati mentre i mari brulicavano di leviatani con le zanne e il cielo era popolato da enormi pterodattoli, creature dalle ali coriacee più grandi di qualsiasi altro uccello mai visto nella storia. Ebbene solo pochi istanti dopo, 180 milioni di anni di prosperità, questa straordinaria abbondanza di vita fu quasi completamente cancellata. Sessantasei milioni di anni fa un oggetto con un diametro tra i 10 e i 14 chilometri impattò con la Terra. Non fu né il primo né l’ultimo, ma divenne l’impatto più famoso perché fu la sua caduta coincise con la scomparsa dei dinosauri.
L'estinzione dei Dinosauri
L'asteroide che spazzò via i dinosauri colpì la penisola dello Yucatan in Messico con la potenza di 10 miliardi di bombe atomiche delle dimensioni utilizzate nella seconda guerra mondiale.
L'impatto scatenò vasti incendi che si estendevano per migliaia di miglia, provocando enormi tsunami e lanciando così tanto zolfo nell'atmosfera che bloccò la penetrazione dei raggi solari, causando il catastrofico raffreddamento globale che alla fine condusse i dinosauri all'estinzione.
Questo scenario cataclismico è ciò che gli scienziati hanno ampiamente ipotizzato che abbia posto fine al regno delle temibili quanto affascinanti creature che tutti noi conosciamo .
 
 
Le notizie recenti ci dicono che, un nuovo studio condotto dall'Università del Texas ad Austin ha confermato questa teoria trovando prove concrete nelle centinaia di piedi di rocce che hanno riempito il cratere di impatto nelle prime 24 ore dopo l'impatto. I campioni di base prelevati nel cratere contengono anche carbone e jumbles di roccia portati dal riflusso dello tsunami. Tuttavia, lo zolfo è assente in modo evidente. Ci offrono uno  sguardo più dettagliato ancora dopo le conseguenze della catastrofe che ha spazzato via il 75% della vita sulla Terra. La maggior parte del materiale che ha riempito il cratere entro poche ore dall'impatto è stato prodotto nel sito dell'impatto o è stato travolto dall'acqua di mare che si riversava nel cratere dal Golfo del Messico circostante. In un solo giorno sono stati depositati circa 130 metri. davvero tanti! 
 

Cosa significa tutto questo?

Tutto ciò ha significato che le rocce possono aver registrato ciò che stava accadendo nell'ambiente all'interno e intorno al cratere nei minuti e nelle ore successive all'impatto e forniscono indicazioni sugli effetti più duraturi dell'impatto da asteroidi. Infatti in quel preciso momento dell'impatto è avvenbuta una forte esplosione che ha coinvolto alberi e piante che si estendono a migliaia di kilometri di distanza e ha provocato un enorme tsunami che ha raggiunto l'interno dell'Illinois (più di 800 km). All'interno del cratere, oltre al carbone, il team di ricerca ha trovato un biomarcatore chimico associato a funghi del suolo all'interno o appena sopra strati di sabbia che mostra segni di deposito da parte di acque di risorgiva. Si pensa cioè che il paesaggio carbonizzato dall'esplosione fu inondato successivamente dallo tsunami, quindi trascinato nel cratere mentre le acque alluvionali si ritiravano.

Successivamente l'asteroide fu vaporizzato e alcuni minerali come lo zolfo furono rilasciati nell'atmosfera che iniziò a scurirsi impedendo ai raggi solari di penetrare e causando il caos sul clima della Terra. La luce solare fu riflessa lontano dal  nostro pianeta e si avviò il raffreddamento globale. Ricordiamo che i rettili sono apparsi per la prima volta circa 320 milioni di anni fa, verso la fine dell'era paleozoica ma fiorirono durante l'era mesozoica, che viene anche definita l'Età dei Rettili. Questa era è ulteriormente suddivisa nei seguenti periodi:

  • Triassico (circa 250-200Ma);

  • Giurassico (circa 200 - 145Ma);

  • Cretaceo (circa 145 - 65Ma)

I dinosauri hanno governato la Terra per quasi 150 milioni di anni. Ciò ha attraversato i periodi tardo triassico, giurassico e cretaceo. Una delle maggiori estinzioni di massa nella storia della Terra si è verificata alla fine del periodo Cretaceo. È indicato come l'estinzione K-T (cretaceo-terziario). Molte specie, tra cui dinosauri, pterosauri e grandi rettili marini, sono scomparse praticamente dall'oggi al domani. Oggi gli unici discendenti viventi dei dinosauri sono gli uccelli.

Un asteroide  che viene da lontano

La roccia spaziale che fece estinguere i dinosauri potrebbe aver avuto origine ai margini del sistema solare. Il pezzo di roccia spaziale che ha ucciso i dinosauri non aerei potrebbe essere stato un pezzo di una cometa che la gravità di Giove ha lanciato in rotta di collisione con la Terra. Un nuovo studio suggerisce che l'oggetto che uccide i dinosauri non era un asteroide tra Giove e Marte, come spesso si ipotizza. Invece, sostengono gli autori dello studio, il dispositivo di simulazione era un pezzo di una cometa proveniente dalla nube di Oort, una massa di corpi ghiacciati che circonda i bordi esterni del sistema solare. Le cosiddette comete di lungo periodo dalla nube di Oort impiegano centinaia di anni per fare un giro intorno al sole, e studi precedenti avevano suggerito che le loro possibilità di attraversare il percorso di un pianeta sono troppo basse per renderle un probabile colpevole dell'estinzione dei dinosauri non aerei (e il 75% di tutta la vita sulla Terra circa 66 milioni di anni fa). Ma la nuova ricerca, pubblicata il 15 febbraio sulla rivista Scientific Reports, rileva che la gravità di Giove spinge circa il 20% di queste comete di lungo periodo vicino al sole, dove si rompono. I frammenti risultanti hanno una probabilità 10 volte maggiore rispetto ad altre comete della nube di Oort di colpire la Terra.  L'impatto alla fine del periodo Cretaceo ha lasciato un cratere di circa 93 miglia (150 chilometri) di diametro vicino all'attuale città di Chicxulub, in Messico, prestando il nome alla roccia spaziale colpevole, l'impattatore di Chicxulub. La roccia era larga almeno 6 miglia (9,6 km) e ha colpito il pianeta a circa 44.640 mph (71.840 km / h), secondo i ricercatori dell'Università del Texas ad Austin. Ha innescato uno tsunami alto un miglio e ha sciolto la crosta nel punto dell'impatto. L'analisi geologica del cratere suggerisce che si trattava di una condrite carboniosa, un tipo di meteora che costituisce solo il 10% circa di quelli trovati all'interno della fascia principale degli asteroidi nel sistema solare. È possibile che più oggetti nella nube di Oort abbiano questa composizione, secondo gli autori dello studio Avi Loeb, astronomo dell'Università di Harvard, e Amir Siraj, studente universitario di astronomia ad Havard.

L'effetto flipper di Giove

I ricercatori hanno simulato i percorsi delle comete di lungo periodo dalla nube di Oort oltre Giove e hanno scoperto che il campo gravitazionale del più grande pianeta del sistema solare trasforma circa un quinto delle comete di lungo periodo in "radiatori del sole", che sono comete che passano molto vicino al sole. A distanza ravvicinata, la gravità del sole tira più forte sul lato vicino che sul lato più lontano di questo tipo di cometa, creando forze di marea che possono rompere la cometa. Dobbiamo pensare a Giove come ad un flipper, Il pianeta è in grado di spingere queste comete di lungo periodo su orbite che le portano molto vicino al Sole. Quando si avvicinano ad esso si ha un’alterazione della loro orbita che non è dovuta alla sublimazione del ghiaccio che le compone (che generalmente al primo passaggio è una frazione piuttosto piccola rispetto alla massa totale della cometa stessa), ma al fatto che la faccia della cometa che si mostra alla nostra stella percepisce una forza di attrazione gravitazionale molto più elevata rispetto alla parte più lontana dal Sole. Poiché le comete ruotano su se stessa abbastanza velocemente la continua attrazione su facce diverse provoca quella che viene definita una “forza di marea” distruttiva.  Il fenomeno può causare la frantumazione di una cometa, in comete più piccole. Ed c’è una possibilità statistica che queste comete colpiscano la Terra. Questa ipotesi tuttavia, lascia alcuni dubbi: il primo riguarda il livello di iridio trovato un po’ in tutto il pianeta che risale proprio a 66 milioni di anni fa. L’iridio, come è ben noto, è un elemento presente negli asteroidi e non nelle comete.

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