L'ASTEROIDE BENNU

Alla scoperta dell'Asteroide Bennu

OSIRIS-REx è una missione della NASA per esplorare l'asteroide vicino alla Terra Bennu e restituire un campione sulla Terra. Prima di arrivare a Bennu, i pianificatori della missione si aspettavano che la superficie dell'asteroide fosse in gran parte costituita da materiale in particelle fini, simile alla ghiaia. Quando OSIRIS-REx è arrivato a dicembre 2018, tuttavia, è stato accolto da un mondo roccioso coperto di massi. Dopo un anno di studi sull'asteroide Bennu, la missione OSIRIS-REx ha scelto un luogo chiamato "Nightingale" come sito principale di raccolta dei campioni.
 
Questa inaspettata robustezza significa che ci sono pochi posti su Bennu in cui OSIRIS-REx può atterrare in sicurezza e raccogliere un campione. Dopo un anno di studio dell'asteroide, la missione ha annunciato un sito di raccolta di campioni primari, che hanno designato "Nightingale", insieme a un sito di backup chiamato "Osprey". Nell'agosto 2020, OSIRIS-REx scenderà a Bennu e tenterà di raccogliere fino a quattro chili e mezzo di materiale sfuso, per tornare sulla Terra nel 2023.
Vediamo cosa è accaduto.
 

Alla scoperta dell'asteroide Bennu

Questo è Bennu: un asteroide vicino alla Terra, un residuo delle origini del sistema solare e il bersaglio della missione OSIRIS-REx della NASA.
Quando OSIRIS-REx è arrivato a dicembre 2018, ha messo a fuoco Bennu, confermando le prime immagini radar che suggerivano che l'asteroide fosse a forma di trottola.
Ma anche le immagini ravvicinate hanno portato una grande sorpresa.
Prima dell'arrivo di OSIRIS-REx, gli scienziati si aspettavano che la superficie di Bennu fosse in gran parte costituita da materiale a grana fine, come una spiaggia sabbiosa.
La sabbia si riscalda rapidamente durante il giorno e si raffredda rapidamente di notte. Al contrario, oggetti solidi come rocce e massi si riscaldano e si raffreddano più lentamente.
Le osservazioni del telescopio a infrarossi avevano dimostrato che mentre Bennu ruota, la sua superficie si riscalda e si raffredda rapidamente, proprio come una spiaggia sabbiosa.
Ma OSIRIS-REx è stato accolto da un mondo roccioso disseminato di massi: le dimensioni delle macchine, le dimensioni delle case, le dimensioni dei campi da calcio.
Questa inaspettata ruvidezza ha affrontato la missione con una grande sfida.
L'obiettivo scientifico principale di OSIRIS-REx è quello di atterrare brevemente su Bennu e raccogliere un campione di materiale a grana fine per il ritorno sulla Terra.
Per proteggere il veicolo spaziale, il piano originale prevedeva il touchdown in una zona priva di massi con un diametro di almeno 164 piedi.
Ma a quanto pare, non esistono siti privi di massi di quelle dimensioni.
Dopo l'arrivo, i pianificatori delle missioni iniziarono a guardare zone sicure che sono larghe solo pochi parcheggi, con materiale libero sufficiente per fornire un campione.

A metà del 2019, hanno identificato quattro siti candidati e li hanno chiamati come uccelli che possono essere trovati in Egitto:

  • Osprey( falco pescatore) ;
  • Kingfisher (Martin pescatore),
  • Nightgale (usignolo); 
  • Sandpiper (beccaccino).
I pianificatori delle missioni hanno valutato ogni sito in base alla sua sicurezza per il veicolo spaziale, alla facilità di accesso al sito, alla quantità di materiale campionabile che contiene e al valore scientifico del materiale stesso.
Dopo aver valutato attentamente questi criteri, hanno scelto Nightingale (usignolo)  come sito di raccolta dei campioni primario e Osprey ( falco pescatore) come backup.
Nightingale si trova vicino al polo nord di Bennu. Si trova all'interno di un piccolo cratere che misura 66 piedi (circa 20 metri) di diametro.
Nightingale contiene principalmente materiale a grana fine e presenta più aree per la raccolta dei campioni.
È anche il più scuro dei siti candidati e presenta un'elevata variazione di colore, il che suggerisce una diversa mineralogia.
Anche Osprey si trova all'interno di un cratere largo 66 piedi ( 20 metri), appena a nord del rigonfiamento equatoriale di Bennu, e può contenere tipi di roccia provenienti sia dall'emisfero settentrionale che da quello meridionale.
Osprey ha il segnale più forte per i materiali ricchi di carbonio di tutti e quattro i siti e contiene al suo centro una macchia scura che è di grande interesse scientifico per la missione.
Ora che sono stati scelti i siti primari e di backup, OSIRIS-REx sta effettuando ulteriori voli di ricognizione per prepararsi all'evento di raccolta dei campioni.
Più tardi nel 2020, l'astronave scenderà sulla superficie di Bennu, toccherà brevemente verso il basso e raccoglierà fino a quattro libbre e mezzo di materiale sfuso.
Dopo la raccolta, OSIRIS-REx riporterà con cura il campione e farà il lungo viaggio di ritorno sulla Terra.
 

L'assenza di regolite sull'asteroide Bennu 

Sappiamo che la superficie dell’asteroide Bennu, è accidentata, ricca di rocce ma quasi del tutto priva di regolite. C'è mistero intorno  all'assenza di questo materiale, che riveste gran parte dei pianeti e dei corpi celesti conosciuti. Secondo quanto emerge unostudio effettuato da Saverio Cambioni dell’Università dell’Arizona, le rocce altamente porose di Bennu potrebbero essere responsabili della mancanza di regolite fine sulla superficie.
La missione Osiris Rex ha raccolto dati ad altissima risoluzione per Bennu, in alcuni punti fino a 3 millimetri per pixel e quando Osiris Rex ha inviato le prime immagini di Bennu a Terra gli scienziati hanno notato alcune aree in cui la risoluzione non era abbastanza alta per poter verificare la presenza di rocce o regolite. A quel punto il team di ricercatori ha deciso di utilizzare il sistema di apprendimento automatico per distinguere la regolite fine dalle rocce, utilizzando dati sulle emissioni termiche. 
Terminate le analisi i ricercatori hanno scoperto che la regolite fine è concentrata in pochissime aree dove le rocce non sono porose, mentre è quasi assente nelle zone ad alta percentuale di rocce porose, ovvero la maggior parte della superficie. Le le rocce altamente porose producono poca regolite poiché esse sono altamente compresse e non frammentate dagli impatti dei meteoroidi. Altre missioni come la  Hayabusa2 della Jaxa sostengono questo studio e hanno scoperto che l’asteroide Ryogu è privo di regolite fine e ha rocce ad alta porosità. Al contrario, la  prima missione Hayabusa nel 2005 ha rivelato un’abbondanza di questo materiale sulla superficie di Itokawa, un asteroide di tipo S con rocce di composizione diversa rispetto a Bennu e Ryugu. In base a quanto evidenziato dagli studi precedenti, la presenza di ampie strisce di regolite fine sarebbe poco comune sugli asteroidi carboniosi (di tipo C). Al contrario, gli asteroidi di tipo S avrebbero una buona quantità di questo materiale. Si tratta si informazioni particolarmente importanti da assimiliare in quanto gli asteroidi sono considerati vere e proprie reliquie del Sistema Solare.
 
credit to NASA's Goddard Space Flight Center- università Arizona

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