IL PIANETA SENZA SOLE

Rogue Planet il pianeta senza un sole

Sappiamo che i pianeti sono attratti dalla maggiore massa di una stella e per effetto della forza di gravità orbitanbo intorno ad essa. Ma può esistere un pianeta senza un Sole? 
Per anni, un gruppo di scienziati aveva cercato nel cielo notturno un tipo speciale di stella oscura. Sono particolari stelle dette nane brune che emettono una luce molto debiole e di colore rosso, quindi sono piuttosto difficili da trovare.
Ma ciò che hanno trovato è stato qualcosa di molto più interessante e inaspettato. Si sono imbattuti in un pianeta simile a molti pianeti che orbitano intoeno a molte stelle nella nostra galassia. Ma questo era diverso. Andava in giro da solo come un lupo solitario,  alla deriva senza meta nello spazio senza una stella che lo riscaldasse e lo illuminasse.
Quando pensiamo ai pianeti, ci immaginiamo enormi palle di roccia (come la Terra), o di ghiaccio (come Nettuno) oppure di gas (come Giove) che volteggiano attorno a una stella luminosa e calda. Ha senso. E questo ha un senso perchè sappiamo che i pianeti si formano dal materiale residuo a seguito della nascita di una stella.
Il pianeta scoperto possiede tutto ciò che potremmo aspettarci da un pianeta. In effetti, sembra essere molto simile a Giove, solo molto più grande.
Allora, cosa sta facendo questo super-Giove nel bel mezzo del nulla? Le forze gravitazionali potrebbero averlo gettato via da una stella, lasciandolo volare nello spazio. O forse questo pianeta si è formato in un modo completamente diverso e sconosciuto. Gli scienziati stanno tentando di capirlo!

Una grande scoperta

Questa è una scoperta super eccitante. In effetti è una prova concreta che possano esistere pianeti senza soli. Inoltre essendo un pianeta molto giovane potrebbe aiutare gli scienziati a capire come fossero pianeti come Giove quando si formarono per la prima volta.
Ma c'è qualcosa di ancora più eccitante in questo pianeta. Senza la luce accecante di una stella accanto ad essa, gli scienziati sono in grado di vedere questo mondo strano e lontano con potenti telescopi. Interessante vero? 
Un potente telescopio di nome Pan-STARRS sta studiando attualmente questo misterioso pianeta solitario. Gli scienziati dicono che questo oggetto è troppo rosso per essere qualcosa di simile a una stella molto fioca. 
 

Storia di un pianeta orfano  

Il rogue planet viene chiamato anche pianeta canaglia, pianeta interstellare, pianeta nomade, pianeta fluttuante, pianeta non legato, pianeta orfano, pianeta errante, pianeta senza stelle o pianeta senza sole. Si tratta di un oggetto di massa planetaria che orbita direttamente in un centro galattico. Si pensa che nella sola Via Lattea possano esistere miliardi di pianeti solitari. Questo in particolare si trova a circa ottanta anni luce dalla Terra nella costellazione del Capricorno, ed è solo sei volte più grande di Giove.
Per diverso tempo si è rimasti indecisi se ci si trovasse di fronte a un pianeta orfano a una stella stella fallita. Questo perchè un pianeta più grande di Giove e della stessa natura potrebbe di fatto essere una stella che non ha completato la fase della sua nascita. Ma gli scienziati sono sicuri che si tratta di un pianeta.
Questo pianeta noto come PSO J318.5-22, è stato identificato dal telescopio di rilevamento ad ampio campo Pan-STARRS 1 su Haleakala, sull'isola hawaiana di Maui. La luce proveniente dall'oggetto è circa 100 miliardi di volte più debole in lunghezze d'onda ottiche rispetto al pianeta Venere. Gran parte della sua energia viene emessa in lunghezze d'onda infrarosse.
PSO J318.5-22 è associato a una raccolta di giovani stelle chiamata gruppo mobile Beta Pictoris, che si è formata circa 12 milioni di anni fa. La stella più famosa di quel gruppo, Beta Pictoris, è nota per ospitare un pianeta gigante gassoso che è circa otto volte più massiccio di Giove.
 
Perchè il pianeta è solo? 
Le perturbazioni gravitazionali potrebbero aver espulso PSO J318.5-22 dalla sua orbita planetaria subito dopo la sua nascita, oppure potrebbe essersi formato con un metodo diverso da quello che noi ipotizziamo.  In effetti appare plausibile che alcuni oggetti di massa planetaria potrebbero essersi formati in modo simile alle stelle e l'Unione Astronomica Internazionale ha proposto che tali oggetti siano chiamati nani sub-marroni.
 

Ritenzione di calore nello spazio interstellare

I pianeti interstellari solitari generano poco calore e non sono riscaldati da una stella. E' anche possibile che alcuni oggetti di dimensioni planetarie alla deriva nello spazio interstellare possano sostenere un'atmosfera densa che non si congelerebbe.  Durante la formazione del sistema planetario, diversi piccoli corpi protoplanetari possono essere espulsi dal sistema. Un corpo espulso riceverebbe meno della luce ultravioletta generata stellare che può eliminare gli elementi più leggeri della sua atmosfera. Anche un corpo delle dimensioni della Terra avrebbe abbastanza gravità per impedire la fuga dell'idrogeno e dell'elio nella sua atmosfera. In un oggetto delle dimensioni della Terra che ha una pressione atmosferica tale per cui l'energia geotermica proveniente dal decadimento del radioisotopo del nucleo residuo potrebbe mantenere una temperatura superficiale al di sopra del punto di fusione dell'acqua, consentendo l'esistenza di oceani di acqua liquida. È probabile che questi pianeti rimangano geologicamente attivi per lunghi periodi. Se hanno magnetosfere protettive create dalla geodynamo e vulcanismo del fondo marino, le prese d'aria idrotermali potrebbero fornire energia per la vita. Recentemente è stata scoperta grazie al microlensing una misteriosa popolazione di pianeti vaganti, soli nello spazio profondo e non legati a nessuna stella ospite. Lo sappiamo grazie alle osservazioni del telescopio Kepler effettuate dal 2016 con una una nuova tecnica di riduzione dati che gli ha consentito di guardare nelle regioni più affollate verso il centro della nostra galassia. I risultati includono quattro nuovi pianeti con massa simile a quella della Terra. Il telescopio kepler è stato riadattato per riuscire a cogliere un sottile effetto relativistico chiamato microlensing,che ha determinato la scoperta di una popolazione di pianeti fluttuanti nello spazio. Questi quattronuovi pianeti  hanno masse simili a quella della Terra.
I pianeti fluttuanti potrebbero essere ciò che rimane di sistemi planetari distrutti o da stelle mai formatesi e troppo leggere per innescare reazioni di fusione nucleare al loro interno. Fra questi, solo i pianeti molto giovani e più massicci sono abbastanza luminosi da essere rilevati direttamente, mentre l’identificazione di quelli più piccoli si basa sul microlensing gravitazionale. Si tratta di  un fenomeno relativistico che si verifica, per esempio, quando un pianeta attraversa la linea di vista che collega un osservatore e una stella sullo sfondo: la luce della stella appare temporaneamente più intensa – un picco che può durare da poche ore a qualche giorno. In ogni momento, nella nostra galassia, circa una stella su un milione è visibilmente sottoposta a microlensing, ma solo in una piccola percentuale di casi il fenomeno è causato da pianeti. Secondo la teoria, l’aumento di luminosità segue una scala temporale caratteristica che dipende dalla massa dell’oggetto che fa da lente, dalla distanza fra osservatore, lente e sorgente e dalla velocità relativa fra la sorgente e la lente. Per osservare questo fenomeno, poiché generalmente velocità relativa e distanze sono sconosciute, ci si basa unicamente sul tempo caratteristico di aumento della luminosità. Nel caso di pianeti flottanti, si cercano eventi di microlensing molto brevi. Questi nuovi pianeti non sono accompagnati da un segnale più lungo che avrebbe luogo se essi fossero legati a una stella ospite, il che depone a favore dell’ipotesi che siano anch’essi pianeti vagabondi. Gli scienziati ipotizzano che si siano originariamente formati intorno a una stella prima di essere espulsi a causa dell’interazione gravitazionale con altri pianeti più pesanti nel sistema. Gli strani corpi sono stati portati alla luce da un team di astroboffin guidato dall'Università di Manchester nel Regno Unito dopo aver scavato tra i dati raccolti dal telescopio spaziale Kepler della NASA, ora dismesso. I sistemi planetari esistono in tutti i tipi di configurazioni. Alcuni possono contenere una stella solitaria, come il nostro Sole, o stelle binarie gemelle, o anche tre insiemi di esse. Queste palle di gas infuocate possono essere circondate da tutti i tipi di esopianeti, come i caldi Giove o le super-Terre. Non importa quanto differiscano, tuttavia, contengono praticamente sempre almeno una stella host nel mix.
 
Ma un gruppo di pianeti con masse simili alla Terra precedentemente individuato da Keplero non sembra essere legato gravitazionalmente a nessuna stella. Invece, è una "popolazione di pianeti fluttuanti", secondo i risultati pubblicati in un articolo negli Avvisi mensili della Royal Astronomical Society. "Le teorie suggeriscono che nelle prime fasi della formazione dei pianeti i pianeti possono migrare, in genere spostandosi da orbite più esterne a quelle più vicine", ha affermato. "Ciò potrebbe comportare incontri ravvicinati tra pianeti più grandi e più piccoli e lo strattone del pianeta più grande sarebbe tipicamente cacciare quello più piccolo dal sistema. Ma è anche possibile che oggetti delle dimensioni di un pianeta possano formarsi da soli dallo stesso gas che forma le stelle. Quindi forse non hanno mai orbitato intorno a una stella.
 
 

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