I LAGHI SUL PIANETA MARTE

Laghi sepolti di acqua liquida scoperti su Marte
 
Sono tre i nuovi laghi sotterranei rilevati vicino al polo sud di Marte. Gli scienziati hanno anche confermato l'esistenza di un quarto lago, la cui presenza è stata accennata nel 2018.
L'acqua liquida è vitale per la biologia, quindi la scoperta appare molto interessante per i ricercatori che ricercano la vita nel nostro Sistema Solare.
Ma si ritiene che i laghi siano anche estremamente salati, il che potrebbe rappresentare una sfida per la sopravvivenza di qualsiasi forma di vita microbica.
Miliardi di anni fa, l'acqua scorreva nei fiumi e si accumulava nei laghi sulla superficie marziana. Ma da allora Marte ha perso gran parte della sua atmosfera, il che significa che l'acqua non può rimanere liquida a lungo sulla superficie oggi.

Però sottoterra cambia tutto. 

 
Infatti mentre Marte stava subendo la sua catastrofe climatica e si stava trasformando da un pianeta relativamente caldo - anche se non è chiaro quanto fosse caldo - i laghi sotterranei dimostrano  che esisteva ancora un posto dove la vita poteva adattarsi e sopravvivere.
Due anni fa, scienziati planetari hanno riportato la scoperta di un grande lago di acqua salata sotto il ghiaccio al polo sud di Marte, una scoperta che è stata accolta con entusiasmo e un po 'di scetticismo. Ora, i ricercatori hanno confermato la presenza di quel lago e ne hanno trovati altri tre.
I laghi si estendono su circa 75.000 chilometri quadrati, un'area circa un quinto delle dimensioni della Germania. Il più grande lago centrale misura 30 chilometri di diametro ed è circondato da 3 laghi più piccoli, ciascuno di pochi chilometri di larghezza.
 
L'ultima scoperta è stata fatta utilizzando i dati di uno strumento radar sulla navicella spaziale Mars Express dell'Agenzia spaziale europea (Esa), che orbita attorno al Pianeta Rosso dal dicembre 2003. Nel 2018, i ricercatori hanno utilizzato i dati del radar Marsis per segnalare i segni di un lago sotterraneo largo 20 km situato a 1,5 km sotto i depositi stratificati del polo sud di Marte, una spessa calotta polare formata da strati di ghiaccio e polvere.
Tuttavia, tale scoperta si basava su 29 osservazioni raccolte da Marsis tra il 2012 e il 2015. Ora, un team che include molti degli stessi scienziati dello studio del 2018 ha analizzato un set di dati molto più grande di 134 profili radar raccolti tra il 2010 e il 2019.
 

L'estensione dei laghi sotterranei

 
Il lago principale è circondato da corpi di acqua liquida più piccoli, ma a causa delle caratteristiche tecniche del radar e della sua distanza dalla superficie marziana, non possiamo determinare in modo definitivo se sono interconness. Il team di studio ha preso in prestito una tecnica comunemente utilizzata nelle indagini sugli ecoscandagli radar dei laghi subglaciali in Antartide, Canada e Groenlandia, adattando il metodo per analizzare i dati di Marte.
Non c'è abbastanza calore a queste profondità per sciogliere il ghiaccio, quindi gli scienziati ritengono che l'acqua liquida debba contenere alte concentrazioni di sali disciolti. Questi sali chimici (diversi da quelli che spruzziamo sulle nostre patatine) possono abbassare significativamente il punto di congelamento dell'acqua. Infatti, recenti esperimenti hanno dimostrato che l'acqua con sali disciolti di magnesio e perclorato di calcio (un composto chimico contenente cloro legato a quattro ossigeni) può rimanere liquida a temperature di -123 ° C.
 
Le salamoie possono persistere per periodi di tempo geologicamente significativi anche alle temperature tipiche delle regioni polari marziane (notevolmente al di sotto della temperatura di congelamento dell'acqua pura).  Alcuni laghi ipersalini sulla Terra possono raggiungere concentrazioni saline del 40%. Quanto siano salini i laghi su Marte non è qualcosa che si sa con precisione.
 
Oggi Marte è un deserto gelido, ma miliardi di anni fa l'acqua scorreva in superficie
La salinità dei laghi è di particolare rilevanza per la questione della vita. I microbi terrestri che prosperano in condizioni molto salate sono noti come alofili. Ma gli studi hanno dimostrato che gli insetti possono tollerare salinità più estreme quando le temperature sono più alte e temperature più fredde quando la salinità è più bassa.
 
La gamma di condizioni che i microrganismi possono sopportare è più limitata quando gli ambienti sono sia molto salini che molto freddi, a causa di un doppio effetto sferzante. I laghi con un contenuto di sale che è circa 5 volte quello dell'acqua di mare possono sostenere la vita, ma poiché la concentrazione si avvicina a 20 volte quella dell'acqua di mare, la vita non è più presente. Una missione cinese in viaggio verso Marte potrebbe offrire un modo per verificare le affermazioni. La missione Tianwen-1 entrerà in orbita nel prossimo febbraio 2021 e, oltre a dispiegare un rover sulla superficie, l'orbiter trasporterà una serie di strumenti scientifici. Questi includono apparecchiature radar che potrebbero essere utilizzate per effettuare osservazioni simili. 
Per il momento, la prospettiva che questi laghi siano i resti del passato umido di Marte rimane una possibilità eccitante.
Sono in corso ricerche per stabilire se la vita potrebbe sopravvivere in condizioni analoghe a quelle dei laghi su Marte. 
 
FONTE: BBC E NATURE
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