GLI ESOPIANETI

Gli Esopianeti

Che cos'è un esopianeta?
Tutti i pianeti nel nostro sistema solare orbitano attorno al Sole. I pianeti che orbitano attorno ad altre stelle sono chiamati esopianeti.
Gli esopianeti sono molto difficili da vedere direttamente con i telescopi. Sono nascosti dal bagliore luminoso delle stelle che orbitano.
Quindi, gli astronomi usano altri modi per rilevare e studiare questi pianeti distanti. Cercano esopianeti osservando gli effetti di questi pianeti sulle stelle che orbitano.
Come cerchiamo gli esopianeti?
Un modo per cercare esopianeti è cercare stelle "traballanti". Una stella che ha pianeti non orbita perfettamente attorno al suo centro. Da lontano, questa orbita decentrata fa sembrare lastella traballante.
Centinaia di pianeti sono stati scoperti usando questo metodo. Tuttavia, solo i grandi pianeti, come Giove o anche più grandi, possono essere visti in questo modo. I pianeti simili alla Terra più piccoli sono molto più difficili da trovare perché creano solo piccoli traballamenti che sono difficili da rilevare.
Come possiamo trovare pianeti simili alla Terra in altri sistemi solari?
Nel 2009, la NASA ha lanciato un veicolo spaziale chiamato Keplero per cercare esopianeti. Keplero cercava pianeti in una vasta gamma di dimensioni e orbite. E questi pianeti orbitavano attorno a stelle che variavano per dimensioni e temperatura.
Alcuni dei pianeti scoperti da Keplero sono pianeti rocciosi a una distanza molto speciale dalla loro stella. Questo punto dolce è chiamato la zona abitabile, dove la vita potrebbe essere possibile.
Keplero rilevò esopianeti usando qualcosa chiamato metodo di transito. Quando un pianeta passa davanti alla sua stella, si chiama transito. Mentre il pianeta transita di fronte alla stella, blocca un po 'della luce della stella. Ciò significa che una stella apparirà un po 'meno luminosa quando il pianeta le passerà davanti.
Gli astronomi possono osservare come la luminosità della stella cambia durante un transito. Questo può aiutarli a capire le dimensioni del pianeta.
 

Lo studio degli Esopianeti 

Studiando il tempo tra i transiti, gli astronomi possono anche scoprire quanto è lontano il pianeta dalla sua stella. Questo ci dice qualcosa sulla temperatura del pianeta. Se un pianeta ha la giusta temperatura, potrebbe contenere acqua liquida, un ingrediente importante per la vita.
Finora, migliaia di pianeti sono stati scoperti dalla missione Keplero. E altro ancora sarà trovato dalla missione NASA Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), che sta osservando l'intero cielo per localizzare i pianeti in orbita attorno alle stelle più vicine e più luminose.
Ora sappiamo che gli esopianeti sono molto comuni nell'universo. E le future missioni della NASA sono state pianificate per scoprirne molte altre! 
Finora sono stati scoperti circa 300 pianeti in orbita attorno a stelle lontane. Purtroppo questi pianeti extrasolari sono così lontani e indistinti da essere estremamente difficili da studiare. Tuttavia, con gli strumenti moderni, gli scienziati stanno iniziando gradualmente a conoscere meglio questi mondi alieni e i gas che ne compongono l'atmosfera.

Ad esempio sul lontano pianeta chiamato HD 189733b, la temperatura molto elevata non rende possibile nessuna forma di vita. Tuttavia, il pianeta si presta ad essere osservato in quanto scompare dietro la propria stella ogni 2,2 giorni e, studiando i regolari cambiamenti della luce che raggiunge la Terra, gli scienziati sono in grado di analizzare l'atmosfera del pianeta. Sono già stati trovati vapore acqueo e metano. Le nuove osservazioni di Hubble dimostrano che la chimica di base necessaria per lo sviluppo della vita può essere misurata anche su pianeti in orbita attorno ad altre stelle.

Quello che conosciamo finora sugli Esopianeti 

Uno studio recente afferma che gli esopianeti rocciosi possono avere atmosfere ricche di acqua. I dati suggeriscono che l'80% degli esopianeti rocciosi "caldi" - pianeti rocciosi con un periodo orbitale inferiore a 100 giorni - si sono formati come sub-Nettuni ricchi di gas. Successivamente questi hanno perso la maggior parte delle loro atmosfere, ma non è noto se abbiano ancora l'atmosfera. In un nuovo articolo sull'Astrophysical Journal Letters, un duo di astronomi statunitensi prevede che i pianeti rocciosi con periodi orbitali compresi tra 10 e 100 giorni conservano ancora atmosfere dominate dall'acqua. Nello spazio i pianeti un po 'più piccoli di Nettuno sono davvero abbondanti, il che è stata una sorpresa perché non ce ne sono nel nostro Sistema Solare. Non sappiamo con certezza di cosa siano fatti, ma ci sono prove evidenti che sono palline di magma ammantate in un'atmosfera di idrogeno. C'è anche un buon numero di pianeti rocciosi più piccoli che sono simili, ma privi dei mantelli di idrogeno. Quindi gli scienziati hanno ipotizzato che molti pianeti probabilmente nascono come quei pianeti più grandi che hanno atmosfere fatte di idrogeno, ma perdono la loro atmosfera quando la stella vicina si accende e soffia via l'idrogeno. Si tratta di una teoria di base sulla quale gliscienziati stabnno lavorando. Il magma liquido è in realtà piuttosto liquido, quindi si gira anche vigorosamente, proprio come fanno gli oceani sulla Terra. Ci sono buone probabilità che questi oceani magmatici stiano risucchiando idrogeno dall'atmosfera e reagiscano per formare l'acqua; parte di quell'acqua fuoriesce nell'atmosfera, ma molto di più ne viene ingerita nel magma. Quindi, dopo che la stella vicina ha rimosso l'atmosfera di idrogeno del sub-Nettuno, l'acqua viene estratta nell'atmosfera invece sotto forma di vapore acqueo e alla fine il pianeta rimane con un'atmosfera dominata dall'acqua. Questa fase potrebbe persistere su alcuni pianeti per miliardi di anni. Dovremo aspettare il prossimo James Webb Space Telescope (JWST) per avere delle conferme; sarà in grado di condurre misurazioni della composizione dell'atmosfera di un esopianeta. Se dovesse rilevare pianeti con acqua nelle loro atmosfere, questo sarebbe un segnale. Un altro modo per testarlo è cercare segni indiretti di atmosfere. La maggior parte di questi pianeti sono bloccati dalle maree; a differenza della Terra, non ruotano mentre si muovono intorno alla loro stella ospite, quindi un lato è sempre caldo e l'altro freddo.

 

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